Tourisme spatial : premiers vols, prix, projets... Ce qui vous attend

Il y a 1 semaine 29

Attendus depuis de nombreuses années et sans cesse repoussés, les premiers voyages touristiques dans l'espace pourraient devenir réalité en 2021. Prêts pour le décollage ?

Alors que certains auront les yeux rivés sur Mars où le rover Perseverance doit atterrir ce jeudi soir, d'autres rêveront de voyages spatiaux plus ou moins lointains. Si séjourner sur la planète rouge ou la Lune n'est pas pour tout de suite, l'orbite terrestre est un horizon plus accessible pour de simples humains. Voler autour de la Terre à des fins touristiques, quelques privilégiés l'ont déjà fait. De 2001 à 2009, l'entreprise Space Adventures avait envoyé huit «touristes spatiaux» dans la Station spatiale internationale (ISS). Le premier d'entre eux, Dennis Tito, déboursa 20 millions d'euros pour y passer une semaine.

Introspection, défi personnel, assouvissement d'une passion pour l'astronomie... Les raisons d'approcher les étoiles sont multiples, et certains milliardaires sont prêts à y mettre le prix. «On peut faire le rapprochement avec les explorateurs qui, il y a encore un siècle, s'aventuraient dans des régions du monde pas encore cartographiées, ou avec les voyageurs d'aujourd'hui qui veulent repousser leurs limites au moyen d'un trek», explique au Figaro Olivier Sanguy, rédacteur en chef des actualités à la Cité de l'espace de Toulouse.

«Le voyage spatial ne peut se résumer à un simple loisir pour milliardaires, poursuit-il. Il s'accompagne généralement d'une quête (scientifique, philanthropique...) et de la recherche de l'overview effect, une prise de conscience soudaine que subissent les astronautes à la vue de notre planète».

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À quelle altitude entre-t-on dans l'espace ?

La frontière entre la Terre et l'espace est délimitée par la ligne de Kármán, fixée à 100 kilomètres d'altitude. Cette limite, définie dans les années 1950 avant la conquête spatiale, est reconnue par la Fédération aéronautique internationale (FAI). «La ligne de Kármán est une limite arbitraire. Voler à 100 ou à 80 km ne change rien pour les passagers», nuance Xavier Tytelman, expert en aéronautique. Dans les deux cas, «ils voient la rotondité de la Terre, un ciel sombre en plein jour et subissent plusieurs minutes d'apesanteur», poursuit Olivier Sanguy, qui admet que cette limite fait débat dans le monde scientifique. «L'armée américaine, par exemple, place cette limite à 80 km», rappelle-t-il.

Cette «frontière» crée ainsi deux catégories de vols : les suborbitaux (en dessous de 100 km) et les orbitaux (au-delà de 100 km). Les vols suborbitaux sont comme «projetés» vers l'espace avant d'atteindre leur apogée et de retomber vers la Terre sous l'effet de la gravité. Ces vols ultrarapides (entre 15 et 30 minutes) seront assurés par Virgin Galactic et Blue Origin et comportent quelques minutes en apesanteur. Les vols orbitaux, eux, impliquent une mise en orbite du vaisseau et au moins un tour de la Terre. Ils seront organisés notamment par SpaceX et Axiom Space qui prévoient d'ores et déjà des expéditions de plusieurs jours.

Quels sont les projets en cours ?

Space X : plusieurs jours autour de la Terre

L'entreprise d'Elon Musk, qui assure déjà des vols habités pour la Nasa, s'apprête à lancer son premier vol touristique fin 2021 (ici la capsule Dragon devant l'ISS). SpaceX

Emmener les voyageurs au-delà de l'ISS, à plus de 400 km d'altitude. C'est le pari fou que s'est lancé Elon Musk, fondateur de SpaceX et de Tesla. Son projet doit se concrétiser à la fin de l'année 2021 avec la mission baptisée Inspiration4. D'une durée de plusieurs jours, elle sera réalisée par la fusée réutilisable Falcon 9 et la capsule Dragon. Jared Isaacman, fondateur et patron de l'entreprise Shift4 Payments et pilote expérimenté, sera à bord, et fera don des trois sièges restants à des individus américains «issus du grand public».

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Blue Origin : aux frontières de la Terre et de l'espace

Le mannequin Skywalker a volé à bord de la capsule d'équipage New Shepard lors du dernier essai le 14 janvier 2021. Blue Origin

«Nous sommes très proches de pouvoir faire voler des humains dans l'espace», déclarait début janvier Jeff Bezos, fondateur d'Amazon et de Blue Origin. Le 14 janvier dernier, la firme de tourisme spatial a procédé avec succès au quatorzième vol d'essai de New Shepard, son petit lanceur réutilisable surmonté d'une capsule conçue pour accueillir les passagers. Objectif : atteindre la fameuse limite des 100 km au-dessus de la Terre. Comme ses deux principaux concurrents, Jeff Bezos compte bien faire décoller son premier vol commercial dans le courant de l'année.

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Virgin Galactic : quelques minutes d'apesanteur

600 personnes ont déjà réservé leur vol à bord du SpaceShipTwo au prix de 250.000 dollars. Virgin Galactic

Comme son concurrent Blue Origin, Virgin Galactic envisage de commercialiser des vols suborbitaux avec SpaceShipTwo, un vaisseau mi-avion, mi-fusée. La société, fondée en 2004 par le britannique Richard Branson, promet de faire vivre à ses clients quelques minutes d'apesanteur à l'apogée de la trajectoire, fixée pour le moment à 80 km d'altitude. Les touristes prendront place dans des vaisseaux de huit sièges (dont deux pour les pilotes). Chaque place disposera d'un hublot et d'une caméra afin que le passager puisse être pris en photo avec la Terre en arrière-plan.

600 personnes ont déjà réservé leur vol au prix de 250.000 dollars, tandis que 8000 autres sont inscrites sur liste d'attente, dont des personnalités comme Tom Hanks et Katy Perry. Virgin Galactic espère lancer son premier vol commercial au premier trimestre 2021 depuis le Spaceport America, sa base dans le désert du Nouveau-Mexique. Richard Branson promet de prendre place à bord du premier vol commercial.

Axiom Space : un hôtel à bord de l'ISS

Connecté à l'ISS, le module d'Axiom Space disposera d'un hôtel designé par le Français Philippe Starck. Axiom Space

Lancée en 2016 par un ancien de la Nasa, Axiom Space a été missionnée par l'Agence spatiale américaine pour greffer un nouveau module à l'ISS. La société vient de présenter le premier équipage qui sera envoyé sur l'ISS début 2022 lors de la mission AX-1. Les trois «touristes spatiaux» passeront une semaine dans l'espace, à 400 km au-dessus de la Terre, encadrés par les astronautes professionnels installés à l'année dans l'ISS. Un séjour pour lequel ils ont chacun déboursé 55 millions d'euros, auxquels il faut ajouter 35.000 dollars par jour pour accéder aux équipements de l'ISS (sanitaires, électricité, air...).

«Avec ce projet, l'ISS sera à la fois un lieu public et privé : public avec la présence de cinq agences spatiales, et privé avec le module d'Axiom Space destiné notamment à un usage touristique», détaille Olivier Sanguy. Le futur module disposera d'un hôtel de huit couchettes individuelles dessiné par le Français Philippe Starck et co-construit par Thalès. Les locataires bénéficieront de Wi-Fi, d'écrans vidéos et, bien sûr, d'une vue exceptionnelle -et imprenable- sur la Terre.

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Zephalto : un ballon dans la stratosphère

Le ballon Céleste de Zephalto doit emmener ses premiers passagers dans la stratosphère en 2024. Zephalto

Un ballon capable d'emmener de deux à six personnes dans la stratosphère, jusqu'à 25 km d'altitude. C'est le projet développé par l'entreprise française Zephalto, basée dans l'Hérault. «À cette altitude, nous ne sommes pas dans l'espace scientifiquement parlant, mais on peut voir la courbure de la Terre et profiter ciel obscur et étoilé», précise au Figaro Vincent Farret d'Astiès, ingénieur aéronautique et fondateur de Zephalto.

Pour s'élever dans les airs, pas besoin de propulsion comme dans une fusée. Le ballon utilise pour cela un régulateur d'altitude, alimenté uniquement par énergie solaire, qui assure un décollage semblable à celui d'une montgolfière. Les clients seront libres de choisir l'itinéraire, l'altitude et la durée du vol (de quelques heures à plusieurs jours). La start-up, qui a accompli son premier vol d'essai en août 2021, espère emmener ses premiers clients en 2024.

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Combien coûtera un billet pour l'espace ?

Pour s'offrir quelques moments dans le cosmos, il faut d'attendre à débourser une somme... astronomique. Si la start-up française Zephalto planche sur des vols suborbitaux à «quelques dizaines de milliers d'euros», le ticket d'entrée peut s'élever jusqu'à 35 millions de dollars chez SpaceX, voire 55 millions de dollars pour une semaine dans l'ISS avec Axiom Space. Chez Blue Origin et Virgin Galactic, la fourchette de prix est située autour des 250.000 dollars.

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Faut-il se préparer physiquement à un tel voyage ?

Passer le test de la centrifugeuse sera-t-il un prérequis pour s'envoler vers l'espace ? Contrairement aux astronautes qui s'entraînent pendant plusieurs années pour leurs missions, les touristes de l'espace n'auront pas à subir de préparation physique spécifique, «du moins pour les vols suborbitaux», estime Olivier Sanguy. Les différentes entreprises de tourisme spatial ont prévu des examens médicaux pour s'assurer que le voyage ne présente aucun risque. «Il suffit d'avoir une bonne condition physique et ne pas avoir de contre-indications comme des maladies cardiovasculaires, des calculs rénaux ou des problèmes de dos», ajoute-t-il.

Pour les vols orbitaux, plus lointains, plus longs et donc plus à risques, il faut s'attendre à une préparation plus complète. «L'équipage [...] passera par une formation à la préparation aux situations d'urgence, des exercices d'entrée et de sortie de combinaisons spatiales et d'engins spatiaux, ainsi que des simulations de mission partielles et complètes», précise par exemple le site de SpaceX.

Selon Olivier Sanguy, la préparation sera surtout d'ordre psychologique : «Il s'agira de rassurer les passagers, d'expliquer le déroulé du voyage dans les moindres détails. La préparation doit aussi permettre aux passagers de faire connaissance avant le décollage pour faciliter la cohabitation.» Un point qui a son importance quand il s'agit de partager quelques mètres carrés, confinés dans le vide de l'espace.

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